Компанията разкрива подробности за новия си проект

Rocket Lab разкри подробности за своята бъдеща, по-мощна ракета Neutron. Това е ракета-носител, оптимизирана да пренася спътници в орбита. Изработена от специален въглероден композит, Neutron ще бъде за многократна употреба. Проектирана е да кацне на площадка за кацане след изстрелване, подобно на SpaceX.

Конструкторите смятат, че така би изглеждала една ракета през 2050 г., но те се опитват да я изградят днес. Към момента Neutron е планиран за първия си полет през 2024 г.

Налично към момента

Rocket Lab вече има една ракета, наречена Electron, която компанията извежда в орбита от 2017 г. Electron е предназначена да пренася сравнително малки спътници в ниска околоземна орбита, за да се възползва от сателитната революция. През март миналата година, Rocket Lab обяви намерението си да построи друга по-голяма ракета, наречена Neutron.

Тя ще бъде висока 40 метра, извисявайки се много повече от Electron, който е само 18м. Задвижвана от седем нови основни двигателя, наречени Архимед, ракетата ще бъде в състояние да изведе между 8 и 15 тона в ниска околоземна орбита. Rocket Lab твърди, че превозното средство ще бъде идеално за изстрелване на средни спътници, които са част от предложените мега-съзвездия. Това са масивни сателитни инициативи, насочени към осигуряване на широколентово покритие на Земята. Предвиждат се и други възможности за Neutron, като човешки космически полет и дори междупланетен полет.

Впечатляващи характеристики

Най-забележителното нещо в дизайна на Neutron е предназначението за многократна употреба. Това означава, че всяка една част от ракетата ще бъде върната на Земята след изстрелването. Устройството смело се противопоставя на съвременната конвенция за това, как работят повечето орбитални ракети в днешно време.

Обикновено те се изстрелват под формата на части, които са подредени една върху друга. По време на изстрелването, тъй като ракетата бързо поглъща горивото си, по-голямата част от тялото в крайна сметка ще се откъсне и ще падне обратно на Земята. Без гориво, тя се оказва ненужна тежест. Когато тялото на ракетата отпадне, горната част ще запали двигателите и ще задвижи полезния товар по-далеч в космоса. Той може да се разгърне в орбита.

Неутрон ще бъде малко по-различна. Вместо да подреждат части една върху друга, Rocket Lab планира да постави втори сектор вътре в първия. Той ще бъде задвижван от един двигател, ще бъде прикрепен към полезния товар и ще остане поставен вътре в цялото тяло на ракетата, напълно защитен по време на изстрелването. Веднъж достигнала космоса, горната част на ракетата ще се отвори, освобождавайки своя полезен товар. След това компонентите ще продължат пътуването си в орбита.

За повечето типични ракети в наши дни основният полезен товар или сателит, който се изстрелва, е затворен в носов конус по време на полет. Структурата на върха на ракетата защитава полезния товар по време на изкачване през земната атмосфера. Веднъж достигнал в космоса, той се разпада и се връща обратно на Земята, където обикновено се губи.

Това няма да се случи с Neutron. Тук носовата част ще се отвори, позволявайки на полезния товар да се разгърне, като същевременно се поддържа прикрепен към ракетата. По този начин компонентите няма да напускат ракетата.

След като вторият модул заедно с полезния товар са на път, основната част на Neutron ще се върне на Земята и ще кацне изправена на площадка за кацане. Анимацията на процеса много напомня на ракетата Falcon 9 на SpaceX, която каца на стартова площадка след излитане. Целта е да се минимизират оперативните разходи, които далеч надвишават реалната цена за позициониране на нещо в орбита, отколкото всъщност строителния материал или компонентите на ракетата.

Постиженията на SpaceX

Дизайнът на ракетата е пряк отговор на SpaceX, който години наред се опитваше да хване частите от своите ракети, използвайки големи мрежи прикрепени към лодки. Въпреки че компанията успя да осъществи идеята няколко пъти, в крайна сметка изостави инициативата поради лоша надеждност.

Neutron ще бъде направен от специален въглероден композитен материал, създаден от Rocket Lab, за който компанията намекна, че е по-здрав от стомана. Все пак не можем да твърдим, че ще може да се използва изцяло повторно. Точно както при ракетата Falcon 9, вторият модул няма да се върне на Земята, след като изведе полезния товар в орбита. Бек казва, че компанията не е видяла никаква ясна полза от разработването му за многократна употреба в сравнение с производството на по-ниска цена.

Ако идеята проработи, това ще бъде уникален тип превозно средство, което все още не е създавано. Rocket Lab казва, че вече работи по прототипи и че двигателят Archimedes ще направи първото си тестово запалване следващата година. Дотогава Neutron може да изглежда страхотно, но все още е само анимация.