Северният полюс на Титан | Снимка: NASA / Cassini

Наличието на ключова съставка за формирането на живот на повърхността на Титан току-що бе потвърдено. Луната на Сатурн отдавна е кандидат като едно от най-интересните места, на които живот би могъл да възникне, стига там да са налице нужните съставки и условия.

Титан е много подобен на Земята в това, че на повърхността на космическото тяло има огромни езера и морета. Както знаем, водата е жизнено важна за живота такъв, какъвто го познаваме. На Титан обаче няма вода. Там моретата са от течен метан, която има много по-различни химични свойства от тези на водата. В този случай как бихме могли да смятаме, че там може да възникне живот?

Дълги години учени спекулират, че метанът също би могъл да играе ролята на животоподдържаща субстанция, стига клетките, изграждащи организмите, също да са точно такива, каквито трябва. До скоро нямахме представа как би изглеждала една клетка на евентуален извънземен организъм, формиран на повърхността на Титан. През 2015 година обаче, група учени направиха компютърни симулации, според които излиза, че евентуалният химичен състав на една клетъчна мембрана на Титан би бил т.нар. винил цианид (vinyl cyanide). Той е изграден от седем химични елемента и е точно толкова гъвкав, колкото и липидите, изграждащи клетъчните мембрани на живите организми тук, на Земята.

Компютърна симулация на клетъчна мембрана от винил цианид | Снимка: James Stevenson

Ако на Титан има нужните съставки за формиране на клетъчни мембрани, смятат учените, то има голям шанс там да открием някакви живи клетки, или поне предпоставки за възникването на такива.

Ето че днес ставаме свидетели на потвърждението за наличие на винил цианид в атмосферата на Титан. Последните години апаратът Cassini, който е в орбита около системата на Сатурн, не успя да потвърди наличието на компютърно-симулираната химична съставка. С помощта на обсерваторията ALMA (Atacama Large Millimeter Array) в Чили обаче, астрономи са открили следи от винил цианид на Титан. Откритието бе публикувано в журнала Science Advances. Пред The Verge, съавторът Мартин Кординер (Martin Cordiner), астрохимик в космическия център на Goddard на NASA, споделя:

“Не е като да казваме, че на Титан със сигурност има живот и че тези клетки формират някакъв примитивен живот. Но това ни дава отправна точка в дискусията. Ако има живот в океаните на Титан, тогава може да се окаже, че винил цианидът е част от това.”

Atacama Large Millimeter Array | Снимка: ESO / B. Tafreshi

ALMA е една от най-чувствителните обсерватории на света, разчитаща на общо 66 радио телескопа. С тяхна помощ учените са открили, че най-големия спътник на Сатурн все пак притежава условията за възникване на живот. Дали такъв там съществува обаче, тепърва ще трябва да разберем.

Важно е обаче да се спомене също така, че определено на спътника има и нужното количество винил цианид за формиране на клетъчни мембрани. Според проучването на ALMA, ако клетки са формирани там, във второто по големина езеро на повърхността, Ligeia Mare, може да има до 10 милиона клетки на кубичен сантиметър.